Lanzamientos horizontales hacia el Espacio

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Mientras terminan de jubilar a los viejos transbordadores, que estarán inactivos en 2011 en su totalidad, los sesudos ingenieros de la NASA buscan nuevas formas de viajar al espacio. Ahora están estudiando una nueva manera de lanzar transbordadores  aprovechando los nuevos avances tecnológicos, los cuáles, podrían derivar en lanzamientos horizontales de cara al futuro.

Pero para realizar este tipo de lanzamientos no hará falta tecnología que no se haya inventado hasta el momento. La idea es la de lanzar un avión, con forma de cuña, desde una una vía electrificada o de gas, el cuál alcanzaría velocidades de 10 match con sus propios propulsores hasta llegar a la parte más alta de la atmósfera. Una vez alcanzada esta altura límite, se lanzaría desde allí la cápsula, o la carga que desean, con la suficiente fuerza como para alcanzar la órbita deseada y con el posterior regreso del avión a su base de aterrizaje correspondiente.

“Todos estos son componentes de una tecnología que ya se han elaborado o estudiado. Estamos proponiendo madurar estas tecnologías a un nivel útil, muy por encima del nivel que ya han sido consideradas.”,  Stan Starr, jefe del Laboratorio de Física Aplicada del Centro Kennedy de la NASA.

Lo que más podría llamarnos la atención de este proyecto sería la pista de lanzamiento. Como he dicho antes, se trataría de una pista eléctrica, en su primera posibilidad, similar a las que se utilizan en las montañas rusas de los parques de atracciones. Aunque este tipo de tecnologías no alcancen más de 90 kilómetros por hora en su fase actual, existen investigaciones en marcha que podrían alcanzar y superar los 900 kilómetros por hora en una pista de 5 kilómetros, necesarios para realizar un lanzamiento con éxito de este tipo. Incluso la Armada de EE.UU. ya tiene un sistema similar para catapultar a sus aviones, lo que hace que tampoco sea un impedimento para desarrollar el proyecto.

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Pero este tipo de lanzamientos no resulta nada novedoso en su concepto ya que hemos podido ver en los últimos años proyectos privados, como el de la empresa Virgin, para lanzamientos comerciales hacia el espacio que estaban basados también en lanzamientos desde aviones, ya sea mediante proyección vertical desde una aeronave o mediante propulsión horizontal desde la capa más alta de la atmósfera. Ahora bien, la NASA está realizando grandes progresos en el desarrollo de estas tecnologías junto a algunas universidades, como el de las pistas construidas a pequeña escala en la Marshall Space Flight Center, en Alabama, donde se han alcanzado grandes velocidades.

La intención de la NASA no es la de sustituir a los transbordadores espaciales clásicos pero sí estaría enfocado para transportar astronautas, satélites y mercancías en pequeñas misiones o hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) con un importante ahorro de costes. De cualquier manera, estas investigaciones sin duda que ayudarán al desarrollo de nuevas tecnologías aeroespaciales que permitirán en un plazo de 10 años tener listo un sistema avanzado de lanzamientos de este tipo.

Visto en: europapress.es